Ученые многих стран на протяжении долгого времени изучали возможности преодоления силы трения при движении по воде и посуху. С этой целью казалось практичным нагнетать воздух под транспортное средство. Экспериментальные аппараты начали появляться еще в конце XIX века, но подлинно научную основу под облегчающий движение над разными поверхностями эффект воздушной подушки подвел К.Э. Циолковский в работе «Трение и сопротивление воздуха», написанной в 1926 году. После этого появление эффективных транспортных средств на воздушной подушке было делом времени. Прогресс обычно стимулируется военными нуждами; потому и в этой области первые достижения (да и многие нынешние) ориентированы именно на армейские потребности.

В Советском Союзе первый катер на воздушной подушке Л-1 полетел над водой в 1934 году. Гениальный конструктор Владимир Левков (1895–1954) хотел создать максимально быстрые катера для военного применения. В 1937 году уже испытывался цельнометаллический Л-5 — боевая машина весом 8,6 т с экипажем из 3 человек, вооруженная спаренными пулеметами ДШК, двумя торпедами (или 8 глубинными бомбами). Но главное — при волнении до 5 баллов он развивал невероятную для судна скорость 72,8 узла (135 км/ч), и при этом спокойно преодолевал песчаные перекаты, бревенчатые боны, выходил на сухой берег, двигался надо льдом и болотистой поверхностью. Ошарашенные флотские сигнальщики оставляли в журналах записи вроде «Торпедный катер выполз на берег и скрылся в лесу…» Преимущества были очевидны, в планах были еще более мощные машины, но — научная и опытная база была под Ленинградом, и война остановила перспективные работы. После войны сохранившиеся в Кронштадте катера Левкова признали устаревшими и уничтожили, а одна модель, находившаяся в Москве, была сожжена еще в 1941 году.

В результате в мире «реализатором» идеи движения на воздушной подушке считается сэр Кристофер Кокерелл (1910—1999). Его экспериментальное судно пересекло Ла-Манш 25 июля 1959 года, ровно через полвека после легендарного перелета Луи Блерио. С этих пор начался новый этап развития. Первым делом стали реализовывать идеи военно-транспортного применения, а потом уже подобные суда нашли и гражданское применение, как транспортные и пассажирские машины. Можно, пожалуй, гордиться тем, что крупнейшим в мире судном на воздушной подушке является амфибийно-десантный корабль «Зубр» (правда, еще советской разработки). Он неплохо вооружен и способен со скоростью 60 узлов доставить прямо на берег 3 танка Т-80 (американский конкурент справляется лишь с одним «Абрамсом»!) и 80 морпехов, или 10 БТР, или 360 морских пехотинцев.

Кстати, частным случаем воздушной подушки является экранный эффект, возникающий при аэродинамическом полете на сверхмалой высоте. В этой области СССР также был безусловным лидером, а гигантский противокорабельный экраноплан «Лунь» в свое время не на шутку напугал «вероятных противников». После развала СССР проект оказался слишком дорогим для дальнейшего развития как в военном, так и в гражданско-спасательном направлении (похоже, от безденежья — ведь в спасательном варианте он мог бы принимать на борт от 150 до — при крайней необходимости — 500 человек!). Правда, за весьма скромные деньги (злые языки говорят, всего-то 200 тысяч долларов) представители компании «Боинг» (и, очевидно, американской разведки) тщательно ознакомились со всеми наработками по конструированию экранопланов, и с 2003 года от «Боинга» не исходит ни слова на эту тему. Это может значить как то, что тема закрыта окончательно, так и то, что достигнуто нечто такое, о чем нам пока знать не надо.

Катер Л-1 конструкции В. И. Левкова перед очередными испытаниями на Плещеевом озере, 1935.
Конструкция — две деревянные лодки, соединенные платформой, вес ок. 2 т,
привод от 2 авиационных двигателей, достигнутая скорость 110 км/ч

источник: tainy.info
Собственноручно нарисованная В. И. Левковым идея транспортно-десантного катера
на воздушной подушке. Середина 1930-х

источник: tainy.info
Боевой катер на воздушной подушке Л-5 на стапеле, 1937

источник: rushkolnik.ru
Испытания катера Л-5. Копорская губа Финского залива, осень 1937

источник: voprosik.net
Катер Л-5 на стенде наземных испытаний

источник: cmboat.ru
Чертеж первого работоспособного судна на воздушной подушке
Кристофера Кокерелла — SR.N1 (построено в 1959)

источник: en.wikipedia.org
Советский десантный катер на воздушной подушке «Скат» (проект 1205)
из состава Амурской военной флотилии, 1982

источник: wikimedia.org
«Скат» на последней стоянке в Музее ВМФ в Москве. Разработанные ПКБ «Алмаз» катера
проекта 1205 были рассчитаны на перевозку 40 десантников и поступили на службу в 1969 г.
Максимальная скорость 49 узлов, запас хода до 200 миль

источник: wikimedia.org
На палубе десантного корабля закреплен катер «Кальмар» — еще одна разработка ПКБ
«Алмаз (проект 1206). Выпуск 1972–1985. Скорость 55 узлов, на борту — один Т-54, или два ПТ-76,
или 120 десантников, или 37 т груза. В Каспийской флотилии на вооружении еще есть 2 единицы

источник: wikimedia.org
Катер на воздушной подушке Griffon 2000 TDX Королевских ВМФ Великобритании.
Выпускается с начала 1990-х, военно-транспортная и патрульная версии стоят также
на вооружении Бельгии, Колумбии, Литвы, Пакистана, Перу, Польши, Финляндии, Швеции, Эстонии.
Скорость 35 узлов, перевозит до 20 человек

источник: en.wikipedia.org
Один из выпущенных компанией Griffon Hoverwork (Великобритания) для Колумбии
военных катеров Griffon 2000TD. Катера, объединенные в «Амфибийные части для
боевых действий на реках», используются для борьбы с повстанцами и наркотрафиком

источник: www.griffonhoverwork.com
Американский десантный катер на воздушной подушке LCAC заходит на грузовую палубу
американского универсального десантного корабля «Бономм Ричард», 2012 г. Фото: U.S. Navy/Adam M. Bennett

источник: www.ctf76.navy.mil
Американский десантный катер LCAC разработан компанией Bell и выпускается с 1986 г. Максимальная
скорость 70 узлов, с полной нагрузкой 40 узлов (74 км/ч), дальность 200 миль, предельная нагрузка 68 т

источник: korabley.net
Американский десантный катер LCAC выходит на берег с грузом. Фото: U.S. Pacific Fleet

источник: www.fotopedia.com
Десантный катер LCAC сходит с платформы универсального десантного корабля «Иво Джима», 2006.
Фото: U.S. Navy/John Skrzyniarz

источник: korabley.net
Десантный катер LCAC с полностью загруженной палубой «слетает» с берега,
чтобы доставить груз на корабль. Маневры Kernel Blitz 1997. Фото: U.S. Navy/Michael D. Degner

источник: wikimedia.org
Танк «Абрамс» M1A1 сходит с «запарковавшегося» на берегу десантного катера LCAC, который
доставил его с борта универсального десантного корабля «Иво Джима». Фото: U.S. Navy/Robert J. Fluegel

источник: www.combatindex.com
Крупнейшее в мире судно на воздушной подушке — по нашей терминологии
«малый десантный корабль» проекта 1232.2 «Зубр»

источник: topwar.ru
С носовой аппарели «Зубра» сходит танк. За ним может быть еще два — грузоподъемность
«малого десантного корабля» достигает 150 т

источник: voprosik.net
«Зубр» по имени «Евгений Кочешков» на Военно-Морском салоне в Санкт-Петербурге, 2003

источник: topwar.ru
В августе 2013 года весь мир облетели задорные кадры любительской видеосъемки,
на которой на «дикий» калининградский пляж среди бела дня вдруг вышел полный «Зубр» морпехов

источник: youtube.com
Еще одна советская разработка, использовавшая эффект воздушной подушки — экранопланы (экранолеты).
Ими мы обязаны гению выдающегося конструктора Ростислава Алексеева. На фото — «вышедший»
на пляж транспортно-десантный экраноплан «Орленок» выгружает десант (грузоподъемность
две бронемашины или до 200 человек пехоты, скорость до 500 км/ч, дальность до 1500 км)

источник: www.infoflotforum.ru
То же десантирование с «Орленка» крупным планом. Экраноплан испытывался с 1972 года.
Всего было построено 5 предсерийных экземпляров. Программу массового выпуска закрыл министр
обороны Соколов в 1984 г. в пользу атомного подводного флота. В 2007 г. в Каспийске все уцелевшие «Орлята»
были списаны и отправлены на слом; один, поприличнее, отправился в Москву, в музей ВМФ

источник: topwar.ru
Еще один оригинальный проект В. И. Левкова 1937 года — «земноводный подлетающий танк», легкая
бронеамфибия на воздушной подушке, вооруженная одним пулеметом и защищенная стальной броней
толщиной 10–13 мм. Два авиадвигателя М-25 обещали скорость передвижения над землей и водой до 120 км/ч.
На фото — деревянный макет в масштабе 1:4. Потенциальных заказчиков проект не заинтересовал,
и опытный образец не строился

источник: wikipedia.org
Реактивный экраноплан-ракетоносец «Лунь» (проект 903) производит с ходу пуск противокорабельной
ракеты. Скорость агрегата 500 км/ч, дальность хода 2000 км, вооружение 6 ПУ ПКР «Москит»

источник: topwar.ru
Летные испытания «Луня» начались в 1986 г. Начали строительство второго судна, однако после развала СССР
и его не стали доделывать ни в военном варианте, посчитав ожидаемую боевую
эффективность неудовлетворительной, ни как спасательный проект. Списанный к 2001 г.
и вроде бы законсервированный «Лунь» гниет на приколе в Каспийске, его дальнейшая судьба неизвестна

источник: filmatidimare.altervista.org