Прототип «Мустанга», North American NA-73X, поднялся в воздух 26 октября 1940 г. в рамках заказа военного ведомства Великобритании на истребитель, способный «подстраховать» британскую авиапромышленность и дополнить уже заключенный контракт по поставке истребителей «Кертисс» P-40 (http://www.332ndfg.org)
Самолет продемонстрировал хорошие летные данные, но в восьмом полете 20 ноября 1940 г. из-за отказа двигателя опытный истребитель попал в аварию на посадке и требовал восстановления (http://www.warbirdinformationexchange.org)
Испытания продолжились в январе 1941 г. Их результаты полностью удовлетворили заказчика, и Великобритания заказала 320 самолетов, позднее увеличив его еще на 300 истребителей. В RAF самолет традиционно получил собственное имя – Mustang Mk.I (http://www.mustang.gaetanmarie.com)
Первый серийный «Мустанг» Mk.I (номер AG346) взлетел 23 апреля 1941 г., всего через 180 дней после первого полета прототипа NA-73X. Фото сделано в ноябре 1941 г. в Великобритании. Истребитель был сбит немецкой зенитной артиллерией над Францией 20 августа 1944 г. (http://www.iwm.org.uk)
ВВС США тоже заказали новый истребитель, получивший армейское обозначение P-51, однако почти сразу выяснилось, что характеристики самолета на больших высотах не позволяют ему на равных конкурировать с Ме-109 и ФВ-190. В итоге ранние «Мустанги» применялись в роли разведчиков и истребителей-бомбардировщиков (http://wikimedia.org)
Вторую жизнь во вполне заурядный истребитель вдохнуло новое «сердце», пересаженное от английского «Спитфайра». Заменив низковысотный «Аллисон» на превосходный «Роллс-Ройс» «Мерлин», конструкторы North American в 1943 г. получили модификацию P-51B с качественно лучшими характеристиками (http://www.worldwarphotos.info)
P-51D, появившийся в конце 1943 г., окончательно сформировал облик «Мустанга». Было усилено вооружение, укреплен планер, усовершенствовано приборное оборудование. Главной отличительной чертой новой модификации стал каплевидный фонарь с круговым обзором. P-51D стал самой массовой модификацией «Мустанга» (http://www.nasa.gov)
Самый результативный пилот «Мустангов» майор Джордж Предди по возвращении из вылета 6 августа 1944 г., в котором он заявил о сбитии 6 немецких самолетов, установив рекорд ВВС США на европейском ТВД. Всего летчик одержал на P-51 22 личных и 4 групповых победы, еще 3 самолета он сбил ранее на «Тандерболте» (http://www.ww2aircraft.net)
Механики 328-й истребительной эскадрильи позируют возле P-51D Джорджа Предди «Cripes A Mighty 3rd», украшенного многочисленными значками побед. Лучший на «Мустанге» и шестой в «общем зачете» американский ас был по ошибке сбит своей зенитной артиллерией 25.12.1944 и погиб (http://acepilots.com)
Второй по результативности пилот «Мустанга» и командир Джорджа Предди подполковник Джон Мейер сидит в кабине своего P-51D, Великобритания, октябрь 1944 г. Летчик сбил на «Мустанге» 21 немецкий самолет (еще три победы были одержаны ранее на «Тандерболте») и 13 уничтожил на земле (http://www.crazyhorseap.be)
Почетное третье место среди асов, воевавших на «Мустангах», занимает капитан Джон Фолл, который сбил 21 самолет лично (все на P-51). В одном из боев он заявил об четырех уничтоженных и двух поврежденных вражеских самолетах, а еще два немецких истребителя он повредил (http://www.remarkableohio.org)
P-51D «American Beauty» из состава 308-й истребительной эскадрильи США, на котором сражался капитан Джон Фолл. Декабрь 1944 г., Италия (http://www.remarkableohio.org)
В «большой триаде» американских истребителей времен Второй мировой войны – P-38 «Лайтнинг», P-47 «Тандерболт» и P-51 «Мустанг» – последний, безусловно, выступает лидером по комплексу летно-технических характеристик (http://www.pbase.com)
Мало кому известно, что минимум четыре экс-британских «Мустанга» Mk.I в июне 1942 г. были поставлены в СССР для оценки возможности поставок по ленд-лизу. Испытания в НИИ ВВС показали, что на средних и малых высотах самолет уступает уже поставляющейся «Аэрокобре», и дальнейшие поставки не состоялись (http://waralbum.ru)
«Мустанги» все же отметились боевыми вылетами в СССР. В 1944 году в ходе челночных операций американские «Мустанги», сопровождавшие бомбардировщики, приземлялись на аэродромах Полтавского аэроузла. Советские летчики с интересом изучали незнакомый им самолет (http://www.warbirdinformationexchange.org)
Наступившая эра реактивной авиации быстро задвинула «Мустанги» на второй план, но начавшаяся в Корее война позволила им пережить ренессанс. В отсутствие сильного воздушного противника «Мустанг» снова проявил себя как отличный истребитель-бомбардировщик, пока реактивные МиГ-15 окончательно не поставили крест на карьере P-51 в ВВС США (http://www.aviatorspost.org)
После снятия с вооружения ВВС США «Мустанги» продавались по символической цене всем желающим, по причине чего в частных руках оказалось большое количество самолетов. Они подвергались многочисленным переделкам конструкторов-самоучек, участвуя в популярных в то время воздушных гонках и авиашоу, а также снимаясь в кино (http://www.warbirddepot.com)
Другим направлением утилизации устаревшего «Мустанга» стала продажа в страны третьего мира, не имеющие средств для разработки и покупки реактивных истребителей. Там «Мустанги» эксплуатировались до начала 1970-х годов, поучаствовав во множестве локальных конфликтов. На фото «Мустанг» ВВС Индонезии (http://tni-au.mil.id)
В 1945 году на основе P-51 был создан двухмоторный истребитель сопровождения P-82 Twin Mustang, буквально «Двойной Мустанг». Опоздав на Вторую мировую войну, он успешно использовался в войне в Корее как истребитель сопровождения, ночной истребитель и штурмовик (http://usaircraft.proboards.com)
Всего было выпущено более 15000 «Мустангов» различных модификаций. До настоящего времени сохранилось около 250 экземпляров культового истребителя, из них порядка 150 находятся в летном состоянии. Подавляющее большинство из них летает в США, радуя глаз любителей авиации на различных авиашоу (http://www.warbirddepot.com)